Foi uma das maiores e mais rigorosas experiências já realizadas sobre uma importante questão de dieta: como os alimentos gordurosos afetam nossa saúde? No entanto, levou mais de 40 anos – ou seja, até hoje – para uma imagem clara dos resultados para chegar ao público.

Os resultados mais completos apareceram na BMJ, uma revista médica, com alguns dados nunca antes publicados. Coletivamente, os resultados mais abrangentes minam a sabedoria convencional a respeito da gordura dietética que persistiu por décadas e ainda é consagrada em publicações influentes como as orientações dietéticas do governo dos EUA para os americanos. Mas a longa saga do Minnesota Coronary Experiment também pode fazer um ponto mais amplo sobre como a ciência é feita: sugere o quão difícil pode ser para novas evidências para ver a luz do dia, quando ele contradiz teorias largamente mantidas.

A história começa no final dos anos 1960 e início dos anos 70, quando pesquisadores em Minnesota envolveram milhares de pacientes para comparar os efeitos de duas dietas. Um grupo de pacientes foi alimentado com uma dieta destinada a reduzir o colesterol no sangue e reduzir a doença cardíaca. Ele continha menos gordura saturada, menos colesterol e mais óleo vegetal. O outro grupo foi alimentado com uma dieta mais típica americana.

Assim como os pesquisadores esperavam, a dieta especial reduziu o colesterol no sangue em pacientes. E enquanto a dieta especial não parece ter qualquer efeito sobre a doença cardíaca, os pesquisadores disseram que suspeitaram que um benefício teria aparecido se o experimento tivesse tido mais tempo.

Havia “uma tendência favorável”, escreveram, para os pacientes mais jovens.

Hoje, os princípios dessa dieta especial – menos gordura saturada, mais óleos vegetais – são recomendados pelas Diretrizes Dietéticas para os americanos, o livro de conselhos de dieta oficial do governo. No entanto, a contabilidade mais completa dos dados de Minnesota indica que o conselho é, na melhor das hipóteses, não suportado pelo ensaio maciço. Na verdade, parece mostrar o contrário: pacientes que baixaram seu colesterol, presumivelmente por causa da dieta especial, realmente sofreram mais mortes relacionadas ao coração do que aqueles que não o fizeram.

A maior taxa de mortalidade dos pacientes com dieta especial foi mais evidente entre os pacientes com idade acima de 64 anos.

Os novos pesquisadores, liderados por pesquisadores dos Institutos Nacionais de Saúde e da Universidade da Carolina do Norte, concluem que a ausência dos dados ao longo dos últimos 40 anos pode ter levado a uma má compreensão desta questão alimentar fundamental.

“A publicação incompleta contribuiu para a superestimação dos benefícios e subestimação dos riscos potenciais” da dieta especial, escreveram.

“Se essa pesquisa tivesse sido publicada há 40 anos, poderia ter mudado a trajetória da pesquisa e recomendações sobre o coração da dieta”, disse Daisy Zamora, pesquisadora da UNC e principal autora do estudo.

A nova pesquisa atraiu críticas, no entanto, especialmente de especialistas que foram proeminentes na campanha contra as gorduras saturadas.

“A linha inferior é que este relatório não adiciona nenhuma informação nova útil e é irrelevante às recomendações dietéticas atuais que enfatizam substituir a gordura saturada com a gordura poliinsaturada,” Walter Willett, presidente do departamento da nutrição na universidade de Harvard, dito em um blog. “Muitas linhas de evidência apóiam essa conclusão”.

A nova pesquisa vai agitar o debate sobre uma das questões mais controversas em toda a nutrição: será que o consumo de gorduras saturadas – as características da carne e dos produtos lácteos – contribuir para a doença cardíaca?

É, sem dúvida, uma questão importante. A doença cardíaca é a principal causa de mortalidade nos Estados Unidos e os americanos comem muita carne vermelha e produtos lácteos.

O governo federal tem culpado por muito tempo as gorduras saturadas por problemas de saúde, e continua – através das Diretrizes Alimentares para os americanos – recomendando que as pessoas limitem sua ingestão.

De fato, as Diretrizes Dietéticas continuam adotando os princípios defendidos pelos pesquisadores de Minnesota há 40 anos. O livro aconselha os americanos a limitar sua ingestão de gorduras saturadas e para substituí-los, pelo menos em parte, com óleos, assim como os experimentadores de Minnesota fez há 40 anos. Mais especificamente, aconselha os americanos a consumir cerca de 27 gramas de óleos por dia, mencionando canola, milho, azeitona, amendoim, cártamo, óleo de soja e óleos de girassol.

“Óleos devem substituir gorduras sólidas em vez de ser adicionado à dieta”, aconselha.

Mas a ideia de que desprezar a gordura saturada, por si só, tornará as pessoas mais saudáveis nunca foi plenamente comprovada e, nos últimos anos, repetidos ensaios clínicos e estudos observacionais em larga escala produziram evidências em contrário. Se cortar gorduras saturadas fora de sua dieta vai fazer você saudável depende, é claro, sobre o que você substituí-los.

“O que esta pesquisa implica é que não há provas suficientes para tirar fortes conclusões sobre os efeitos sobre a saúde dos óleos vegetais”, disse Christopher Ramsden, um investigador médico do NIH e principal autor do estudo. Ao mesmo tempo em que pedia cautela ao tirar conclusões sobre a nova análise, ele disse que a pesquisa sugeriu que as gorduras saturadas “podem não ser tão ruins quanto se pensava originalmente”.

Ramsden e colegas descobriram os dados em falta durante a sua investigação examinando os efeitos potencialmente nocivos do ácido linoleico – um componente fundamental da maioria dos óleos vegetais – na saúde humana. A pesquisa preliminar sugere uma ligação entre o ácido linoleico e as doenças tais como a dor crônica. Ramsden disse que os seres humanos têm consumido o em quantidades maiores do que seus corpos podem ser preparados para. Antes do advento da agricultura, os seres humanos recebiam 2 a 3% de suas calorias do ácido linoleico, de acordo com o novo jornal Hoje a maioria dos americanos, inundados em óleos de cozinha e óleos adicionados aos lanches, obtém muito mais.

Não é exatamente claro por que o conjunto completo de dados da experiência de Minnesota nunca foi publicado.

Como os esforços de pesquisa sobre dietas ir, o estudo foi rigoroso. Financiado pelo Serviço de Saúde Pública dos EUA e pelo Instituto Nacional do Coração, envolveu mais de 9.000 pacientes que foram aleatoriamente designados para uma das duas dietas. Medidas detalhadas de colesterol no sangue e outros índices de saúde foram registradas.

Willett, nutricionista de Harvard, criticou a experiência porque muitos dos pacientes estavam em dietas especiais por períodos relativamente breves – muitos estavam sendo liberados das instituições mentais. Mas cerca de um quarto dos pacientes permaneceu na dieta por um ano ou mais, e por que tal estudo aparentemente bem feito recebeu tão pouca fanfarra é mistificador para alguns.

Os resultados do estudo nunca foram elogiados pelos pesquisadores. Resultados parciais foram apresentados em uma conferência da American Heart Association em 1975, e não foi até 1989 que alguns dos resultados foram publicados, aparecendo em uma revista médica conhecida como Arteriosclerosis.

Os investigadores principais do julgamento, notáveis cientistas Ancel Keys e Ivan Frantz, já faleceram.

Steven Broste, agora um biocientista aposentado, era então um estudante na universidade de Minnesota, usou os dados para sua tese do mestre em 1981 e interagiu com os investigadores. Parte do problema, sugeriu Broste em uma entrevista, pode ter sido limites nos métodos estatísticos na época. Software de computador para estatísticas não estava tão prontamente disponível como é hoje. Assim, no momento do estudo, não era tão fácil saber quão significativo era o dado. Broste completou sua tese vários anos depois que os últimos pacientes tinham deixado o julgamento, mas não foi publicado em uma revista.

Broste também sugeriu que pelo menos parte da razão para a publicação incompleta dos dados poderia ter sido a natureza humana. Os pesquisadores de Minnesota tinham uma teoria de que acreditavam – que a redução do colesterol no sangue tornaria as pessoas mais saudáveis. Na verdade, a idéia era generalizada e logo seria adotada pelo governo federal nas primeiras recomendações dietéticas. Assim, quando os dados coletados dos pacientes entraram em conflito com esta teoria, os cientistas podem ter sido relutantes em acreditar no que sua experiência tinha aparecido.

“Os resultados sumiram em face do que as pessoas acreditavam na época”, disse Broste. “Todo mundo achava que o colesterol era o culpado. Esta teoria foi tão amplamente realizada e tão firmemente acreditava – e, em seguida, não foi corroborada pelos dados. A pergunta então se tornou: Foi uma má teoria? Ou eram dados ruins? … Minha percepção foi que eles foram desligados tentando entender os resultados.”

(Texto original The Washington Post)

 

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